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¿Qué es el cambio climático?

Los cambios climáticos se han producido periódicamente a lo largo de la historia de la Tierra. No obstante, en los últimos 100 años el aumento de la temperatura se ha producido a un ritmo mucho más acelerado, por lo que surgió la teoría de que esta vez el cambio se debe a las actividades del hombre. La base científica para esta teoría se puede explicar mediante dos sencillos principios.

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Principio 1 - El efecto invernadero

El efecto invernadero se refiere al proceso por el cual el sol calienta la Tierra y el calor por radiación de la Tierra queda atrapado por los gases de la atmósfera. La atmósfera puede compararse con el vidrio de un invernadero.

Efecto Invernadero

El efecto invernadero no es una teoría, sino un hecho observable y un fenómeno natural. Sin él, la superficie de la Tierra sería, en promedio, unos 30°C más fría y impidiendo que la vida humana hubiera evolucionado.

Los gases en la atmósfera que atrapan el calor radiante y contribuyen al efecto invernadero son el vapor de agua (H2O), el dióxido de carbono (CO2), el metano (CH4), el óxido nitroso (N2O) y el ozono (O3). En conjunto, estos gases se conocen como gases invernadero.

Se ha prestado mucha atención a la importancia del dióxido de carbono, liberado naturalmente al quemar combustibles fósiles como el petróleo, el carbón o el gas. El efecto invernadero debido únicamente al dióxido de carbono, se conoce específicamente como el Efecto Callendar, que debe su nombre a Guy Callendar, un científico británico que ya en 1949 hizo la siguiente especulación:

Guy Callendar



"Ahora que el hombre está cambiando la composición de la atmósfera a un ritmo que debe de ser muy excepcional en la escala del tiempo geológico, es natural que trate de conocer los efectos de semejante cambio. De las mejores observaciones de laboratorio se desprende que la principal consecuencia del aumento de dióxido de carbono atmosférico... sería un aumento gradual de la temperatura media de las regiones más frías del planeta."


Los experimentos de laboratorio han demostrado que la especulación intuitiva de Callendar, que el aumento de la concentración de los gases invernadero conlleva el aumento de su potencial de atrapar el calor radiante, era correcta.

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Principio 2 - El ciclo del carbono

El segundo principio clave es el ciclo del carbono. El ciclo del carbono se refiere al proceso por el cual el carbono se almacena tanto en estado sólido como gaseoso, se transforma y se libera en el sistema cerrado del planeta Tierra y su atmósfera. Dentro de este sistema cerrado hay una cantidad fija de carbono, que no se puede aumentar ni reducir.

Ciclo del Carbono

Sin embargo, en el sistema el carbono se encuentra en continuo movimiento, de diferentes formas. Por ejemplo, las plantas contienen grandes cantidades de carbono, p.ej. en la forma de celulosa. Cuando mueren, las plantas se descomponen y la celulosa se transforma en gas, dióxido de carbono, que entra en la atmósfera. Para completar el ciclo, las nuevas plantas extraen el dióxido de carbono del aire y lo transforman en celulosa.

El ciclo global del carbono está conectado por una serie de circuitos que mantienen un equilibrio dinámico a lo largo del tiempo. Sin embargo, el hombre ha contribuido a este ciclo generando CO2 mediante la quema de combustibles fósiles, el cambio del uso de las tierras y la producción de cemento. Esto significa que se añade más CO2 a la atmósfera. A pesar de que se trata de menos del 4% del total de carbono presente en el ciclo natural, está entrando en un sistema delicadamente equilibrado.
Como resultado, la concentración de CO2 atmosférico ha ido aumentando desde principios del siglo XX.


Unir los dos principios

El primer principio describía cómo el aumento de los niveles de gases invernadero en la atmósfera tiene el potencial de atrapar más calor y aumentar la temperatura media. El segundo principio mostraba que la actividad del hombre (principalmente, la combustión de combustibles fósiles) añade cantidades significativas de carbono a la atmósfera, como CO2, un gas de efecto invernadero. Es razonable concluir que la combustión de combustibles fósiles aumenta el potencial del efecto invernadero y que es probable que provoque un aumento de las temperaturas globales. Eso es exactamente lo que muestran las cifras de las temperaturas medias globales.

Semejantes resultados claros han hecho que el Panel Internacional sobre el Cambio Climático (IPCC, en las siglas inglesas) concluyera en 2007 que "el calentamiento del sistema climático es inequívoco" y que esto "se debe probablemente a las concentraciones de los gases invernadero antropogénicos" - es decir, aquéllos generados por el hombre.

¿Y ahora qué?

Las actuales concentraciones atmosféricas de CO2 se sitúan alrededor de 380 ppm. Esto ya es mucho más que cualquier nivel jamás alcanzado en los últimos 400.000 años, cuando las concentraciones de CO2 fluctuaron entre 180 ppm y 280 ppm.

Como resultado del efecto invernadero, se observa una relación muy clara entre el aumento de los niveles de CO2 y el aumento de las temperaturas medias. Actualmente estamos añadiendo CO2 a la atmósfera a un ritmo de 2 ppm al año y, si seguimos esta trayectoria, hacia 2100 alcanzaremos unos 720 ppm. El resultado previsto de un incremento semejante es un aumento de las temperaturas medias globales de entre 4,9 y 6°C, y el efecto de un aumento de temperatura de esta magnitud sería devastador.